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Crippled Wings, Missing Feelers

Even slight exposure to radiation severely harms true bugs

After the reactor accident at Chernobyl in 1986, she found her true calling: since then, Cornelia Hesse-Honegger has been studying and drawing malformed insects, especially true bugs (Heteroptera), which she collects in fallout areas and in the periphery of nuclear facilities. Building on her 25 years of experience as a scientific illustrator at the Natural History Museum of the University of Zurich (Switzerland), she has created beautiful evidence of a threatened animal world, which has been displayed in international art galleries. Together with the former scientific editor Peter Wallimann, Hesse-Honegger has now summarized her comprehensive studies in the journal Chemistry & Biodiversity.

At the time, many experts were convinced that the radioactive radiation after the Chernobyl accident would be far too negligible to affect true bugs or other life forms. However, Hesse-Honegger discovered a shocking degree of deformation in bugs from fallout areas in Sweden. From 1986 until 2007, she systematically examined the morphological appearance of various types of true bugs around the world. She collected more than 16,000 Heteroptera, examined them in detail, identified different types of malformations and produced over 300 detailed illustrations. In areas around nuclear power plants and nuclear reprocessing facilities in Switzerland (Aargau), France (La Hague), and Germany (Gundremmingen), for example, severe disturbances and malformations were found in true bugs and other insects. In some areas, over 30 % of the bugs examined had some damage, such as missing feeler sections, malformed wings, asymmetric body segments, ulcers, black spots, or altered pigmentation. This fraction is significantly higher than that found in populations in largely undisturbed habitat (1 to 3 % maximum).

This study also revealed that it is not the distance from a nuclear facility that determines the damage, but rather the wind direction and local topology: areas in the downwind of a nuclear facility are much more highly affected by malformations than protected areas. Radionuclides such as tritium, carbon-14, or iodine-131 are constantly emitted by nuclear power plants, are transported by the wind as aerosols, and accumulate in the host plants of the Heteroptera. Such a low but long-lasting dose of radiation can be far more damaging than a short-term high dosage (Petkau effect). In addition, “hot” alpha and beta particles are significantly more dangerous than gamma radiation, because they are absorbed by the body and essentially irradiate it from within. True bugs seem to be particularly sensitive to this.

Hesse-Honnegger cites a press release (http://www.BfS.de) published in December 2007 by the German Federal Institute for Radiation Protection: “The risk of getting leukemia for children under five years of age rises, the closer their home is to a nuclear power plant.” Hesse-Honegger recommends reconsideration of the current threshold values for radioactive emissions. The biological effect of radiation is very difficult to estimate. True bugs may be used as sensitive “bioindicators” for future studies.

Copy free of charge. We would appreciate a transcript of your article or a reference to it.

 

Author: Cornelia Hesse-Honegger, Feldeggstrasse 21, CH-8008 Zurich, Switzerland

Phone: +41-44-383-6462

http://www.wissenskunst.ch

 

Title: Malformation of True Bug (Heteroptera): a Phenotype Field Study of the Possible Influence of Artificial Low-Level Radioactivity

Chemistry & Biodiversity, doi: 10.1002/cbdv.200800001

Chemistry & Biodiversity, 2008, Vol. 5, Issue 4, p. 499-539

 

The original article will be available at no cost after April 22, 2008 at www.interscience.wiley.com/journal/chembiodiv:

Malformation of True Bug (Heteroptera): a Phenotype Field Study of the Possible Influence of Artificial Low-Level Radioactivity

 



Verkrüppelte Flügel, fehlende Fühler

Bereits geringe Strahlenbelastungen schädigen Wanzen schwer

Nach dem Reaktorunfall von Tschernobyl 1986 fand sie ihre wahre Bestimmung: Seitdem studiert und malt Cornelia Hesse-Honegger missgebildete Insekten, vor allem Wanzen, die sie in den Fallout-Gebieten und im Umfeld von Atomanlagen sammelt. Aufbauend auf ihren 25 Jahren Erfahrung als wissenschaftliche Zeichnerin beim Naturhistorischen Museum der Universität Zürich (Schweiz) schuf sie ästhetische Zeugnisse einer bedrohten Tierwelt, die in internationalen Kunstgalerien ausgestellt wurden. Zusammen mit dem ehemaligen Wissenschaftsredakteur Peter Wallimann hat Hesse-Honegger ihre umfangreichen Studien nun in der Zeitschrift Chemistry & Biodiversity zusammengefasst.

Viele Experten waren damals überzeugt, dass die radioaktive Strahlung nach dem Unfall von Tschernobyl in Europa viel zu gering sei, um Wanzen oder andere Lebewesen zu beeinträchtigen. Hesse-Honegger entdeckte dagegen ein schockierendes Ausmaß an Deformationen bei Wanzen aus Schwedens Fallout-Gebieten. Von 1986 bis 2007 nahm sie daraufhin die morphologische Erscheinung verschiedener Wanzenarten weltweit ganz systematisch unter die Lupe. So sammelte sie mehr als 16.000 Wanzen, untersuchte sie genauestens, identifizierte verschiedene Arten von Fehlbildungen und fertigte mehr als 300 detaillierte Zeichnungen an. In der Gegend von Kernkraftwerken und Atomaufbereitungsanlagen, beispielsweise in der Schweiz (Aargau), Frankreich (La Hague) und Deutschland (Gundremmingen), fanden sich schwere Störungen und Missbildungen bei Wanzen und anderen Insekten. Gebietsweise wiesen über 30% der untersuchten Wanzen Störungen auf, wie fehlende Fühlersegmente, verformte Flügel, asymmetrische Leibsegmente, Geschwüre, schwarze Flecken oder eine veränderte Pigmentierung. Dieser Anteil liegt wesentlich höher als bei Populationen in weitgehend unberührten Lebensräumen (maximal 1 bis 3%).

Dabei zeigte sich, dass nicht die Entfernung von einer Atomanlage entscheidend ist, sondern Windrichtung und lokale Topologie: Gebiete im „Windkanal“ einer Atomanlage sind wesentlich stärker von Missbildungen betroffen als geschützte Stellen. Radionuklide, wie Tritium, Kohlenstoff-14 oder Iod-131, werden konstant von Kernkraftwerken emittiert, offenbar als Aerosole mit dem Wind transportiert und in den Wirtspflanzen der Wanzen akkumuliert. Eine solche niedrige, aber lang andauernde Strahlendosis kann weit schädlicher sein als eine kurzzeitige hohe Dosis (Petkau-Effekt). Zudem sind „heiße“ alpha- und beta-Teilchen wesentlich gefährlicher als gamma-Strahlen, da sie vom Organismus aufgenommen werden und ihn quasi von innen bestrahlen. Wanzen scheinen darauf besonders empfindlich zu reagieren.

Hesse-Honegger zitiert aus einer im Dezember 2007 durch das deutsche Bundesamt für Strahlenschutz veröffentlichten Pressemeldung (http://www.BfS.de): „Das Risiko für Kinder unter 5 Jahren, an Leukämie zu erkranken, nimmt zu, je näher ihr Wohnort an einem Kernkraftwerk liegt.“ Hesse-Honegger empfiehlt, die gegenwärtigen Schwellenwerte für radioaktive Immissionen neu zu überdenken. Allerdings sei die biologische Wirkung einer Strahlung sehr schwer zu beziffern. Wanzen könnten als sensitive „Bioindikatoren“ für zukünftige Studien dienen.

Abdruck honorarfrei, Belegexemplar erbeten.

 

Autor: Cornelia Hesse-Honegger, Feldeggstrasse 21, CH-8008 Zürich, Schweiz

Phone: +41-44-383-6462

http://www.wissenskunst.ch

 

Artikel: Malformation of True Bug (Heteroptera): a Phenotype Field Study of the Possible Influence of Artificial Low-Level Radioactivity

Chemistry & Biodiversity, doi: 10.1002/cbdv.200800001

Chemistry & Biodiversity, 2008, Vol. 5, Ausgabe 4, S. 499-539

 

Der Ortiginalartikel ist ab 22. 04. 2008 kostenlos verfügbar unter http://www.interscience.wiley.com/journal/chembiodiv

 

Malformation of True Bug (Heteroptera): a Phenotype Field Study of the Possible Influence of Artificial Low-Level Radioactivity

 

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Last modified: 12/18/10